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Exhibirán las mejores fotos de sondas marcianas

WASHINGTON

Diez años después de que la NASA envió dos sondas a Marte para una misión que originalmente iba a ser de 90 días, una sigue explorando todavía y el proyecto ha producido cientos de miles de imágenes de la superficie del planeta vecino.

El Museo Nacional del Aire y del Espacio del Smithsonian está por inaugurar una exhibición de más de 50 de las mejores fotografías de los dos exploradores —Spirit y Opportunity— en una exposición de arte cuyos curadores son los científicos que han liderado la misión.

"Spirit and Opportunity: 10 Years Roving Across Mars" (Spirit y Opportunity: 10 años itinerantes a través de Marte) se inaugura el jueves e incluye muchas fotografías de gran formato de cráteres, montañas, dunas, nubes de polvo, meteoritos, formaciones rocosas y la puesta de sol marciana.

Esta será la primera exposición artística del Smithsonian con base en las imágenes tomadas por los exploradores del planeta rojo y conmemora el décimo aniversario de la misión aún en marcha.

John Grant, un geólogo planetario del museo, quien forma parte del equipo de la misión, organizó la exposición, en parte como un diario de viaje con imágenes del Spirit de un lado e imágenes del Opportunity en el otro. Los exploradores aterrizaron en enero de 2004 en lados opuestos de Marte y comenzaron a sondear los depósitos volcánicos y llanuras, así como meteoritos y cráteres de impactos, por lo que la exposición también se centra en la ciencia, dijo Grant.

"Cada una de las imágenes que usted ve aquí cuenta una historia de descubrimiento que va de la mano con la historia de la belleza en Marte", dijo Grant.

Es una mirada a un planeta alienígena a través de los ojos de los exploradores, añadió.

Entre los descubrimientos más importantes de las sondas se cuentan haber revelado la presencia de agua y un entorno más habitable en el pasado. Algunos se dieron por accidente.

Después de unos 800 días, una de las ruedas delanteras del Spirit se atascó y dejó de funcionar, así que el equipo de ingenieros decidió continuar manejando en reversa, arrastrando la rueda rota por la superficie marciana. Ese arrastre cavó una zanja detrás del explorador que pronto descubrió un nuevo material blanco como la nieve. Resultó ser material de sílice que normalmente se encuentra en las aguas termales y los sistemas hidrotermales, ambientes habitables.

"Fue una sorpresa total", dijo Steven Squyres, profesor de astronomía en la Universidad de Cornell, quien encabezó la misión Mars Exploration Rover. "Fue pura suerte. Nosotros no habríamos siquiera visto eso si no se hubiese averiado la rueda".

Los exploradores también encontraron rocas sedimentarias en capas hechas de sal de sulfato que mostraban que el agua en algún momento estuvo en la superficie del planeta.

Aunque algunas imágenes panorámicas muestran claramente el rojizo paisaje marciano, otras imágenes se concentran en otros colores que se pueden encontrar en las rocas, el suelo y el cielo de Marte. Una imagen de la puesta de sol de Marte presenta un color azulado en el cielo, que suele ser de color rosa durante el día debido al polvo rojizo que flota en la atmósfera pero se torna azul al atardecer, lo opuesto de la Tierra, dijo Squyres.

Jim Green, director de ciencia planetaria de la NASA, dijo que los exploradores han hecho grandes avances en el aprendizaje sobre Marte para algún día enviar seres humanos allí. Otro explorador, llamado Curiosity, también recorre hoy la superficie, y la NASA planea enviar más sondas antes que algún astronauta.