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La recuperación de petróleo podría ser mejorada con el uso de microorganismos

QUÍMICA

Química.- Al final de la vida útil de los yacimientos aún queda crudo entre las fracturas de las rocas, difícil de extraer. La inyección microbiana en pozos petroleros es una alternativa prometedora para recuperarlo

Los métodos tradicionales permiten extraer solamente el 30% del petróleo que se encuentra en el yacimiento, pero cuando llega el final de la vida útil de un pozo aún hay mucho crudo, hasta dos terceras partes.

Fernando Barragán Aroche, investigador de la Facultad de Química de la UNAM, explicó que al inicio de la explotación de un yacimiento petrolero, la presión de los fluidos al interior permiten la salida natural del hidrocarburo a través del pozo; sin embargo, a medida que transcurre la vida útil del yacimiento, la presión disminuye y entonces es necesario usar tecnologías para inyectar agua o gas y retirarlo.

Alternativa de extracción

El problema que enfrenta la industria es que es que el hidrocarburo que queda se encuentra ocluido en los poros de las rocas, y ya no puede salir por más agua o gas que se inyecte, aun cuando se utilicen bombas potentes. Entonces, se utilizan las llamadas técnicas de recuperación mejorada de petróleo.

El especialista del Departamento de Ingeniería Química señaló que en la recuperación mejorada se inyecta alguna sustancia en el pozo con la idea de que desplace el petróleo desde los intersticios obligándolo a fluir hacia el pozo productor.

Se pueden usar agentes químicos que cambien la mojabilidad de la roca y que ayuden a que el aceite salga. También se pueden modificar las propiedades capilares de los fluidos del yacimiento con el mismo propósito. Es en este punto del proceso en donde los microorganismos pueden ser de utilidad.

Los microorganismos tienen la cualidad de formar colonias que funcionan como agentes obturantes de las grietas o canales del yacimiento. En este caso, tienen una función mecánica.

Adicionalmente, como resultado de su metabolismo, estas comunidades producen agentes químicos que cambian la interacción aceite-roca o viceversa, de modo que podrían ayudar a desprender de la roca el aceite y llevarlo a la línea de producción.

Hasta ahora, de acuerdo con el especialista, las investigaciones que se han llevado a cabo en otros lugares del mundo reportan que la acción de los microorganismos modifica la composición de parafinas y asfaltenos, induce la formación de biopelículas en la superficie de la roca y cambia la viscosidad de los fluidos, entre otros efectos.

Los estudios actuales se han enfocado a qué sucede al alimentar el yacimiento con bacterias exógenas y también lo que ocurre al usar bacterias que naturalmente viven ahí. Por otro lado, se indaga qué ocurre al proporcionar alimento a los microorganismos y estimular su metabolismo.

Origen de los microorganismos

Una de las mayores discusiones es si los microorganismos detectados son nativos o fueron depositados por las actividades de explotación del yacimiento. Para aprovechar los beneficios de estos seres en la extracción de petróleo, lo ideal sería contar con especies nativas que ya se encuentren adaptadas a las condiciones del pozo que son falta de oxígeno, temperaturas de mas de 70 grados centígrados y alta salinidad, tres veces mayor que el agua del océano.

Barragán Aroche comentó que es necesario conocer mejor la biología de estas especies y su interacción con los elementos del yacimiento, además se enfrenta el reto de poder cultivar microorganismos para estudiarlos en el laboratorio imitando las condiciones extremas del interior de la Tierra, de lo contrario mueren al inyectarlos en el yacimiento.

Oportunidad en investigación

El doctor en ciencias químicas dijo que en México se desconocen las especies de microorganismos extremófilos que habitan en los pozos petroleros, además se ignora si pudieran tener un efecto benéfico o perjudicial en la producción del yacimiento, por lo que hay una oportunidad importante para que los biólogos colaboren en la industria de hidrocarburos.

Entre los países productores de petróleo, China es la única nación que ya cuenta con una prueba piloto de inyección microbiana en un pozo petrolero. Todas las demás compañías transnacionales como Shell, Chevron y muchas otras apenas empiezan a evaluar estas técnicas de frontera.

El especialista consideró que en esta década hay una importante área de oportunidad para que México arranque investigaciones relacionadas con el uso de microorganismos en la extracción petrolera.

Twitter: @DBT_Mazatlan

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