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Los océanos se calientan con rapidez; sus efectos serían catastróficos

La creciente temperatura del agua ya está acabando con algunos ecosistemas marinos, está elevando los niveles del mar y provocando huracanes más destructivos

Por: New York Times

Los océanos se calientan con rapidez; sus efectos serían catastróficos(The New York Times)

Los océanos se calientan con rapidez; sus efectos serían catastróficos | The New York Times

Los investigadores afirman que los océanos del mundo se están calentando con mucha mayor rapidez de lo que se creía anteriormente, un descubrimiento que tiene implicaciones funestas para el cambio climático, pues casi todo el calor excesivo que es absorbido por el planeta termina almacenado en sus aguas. 

En un análisis nuevo, publicado el jueves en la revista Science, se descubrió que los océanos están calentándose en promedio un 40 por ciento más rápido de lo que había calculado un comité de Naciones Unidas hace cinco años. Los investigadores también concluyeron que la temperatura del océano ha superado los récords durante varios años consecutivos. 

“El año 2018 será el más cálido del que se tenga registro en los océanos del planeta”, comentó Zeke Hausfather, un analista de sistemas de energía del grupo independiente de investigación climatológica Berkeley Earth y uno de los autores del estudio. “Así como 2017 fue el año más caliente y 2016 también lo fue a su vez”. 

Conforme el planeta se ha calentado, los océanos han funcionado como un amortiguador fundamental. Han ralentizado los efectos del cambio climático al absorber el 93 por ciento del calor atrapado por los gases invernadero que los humanos lanzan a la atmósfera. 

“Si el océano no absorbiera tanto calor, la superficie de la tierra se calentaría mucho más rápido de lo que lo hace ahora”, explicó Malin L. Pinsky, profesor adjunto del departamento de ecología, evolución y recursos naturales en la Universidad Rutgers. “De hecho, en estos momentos el océano nos está salvando de un calentamiento masivo”.

No obstante, la creciente temperatura del agua ya está acabando con algunos ecosistemas marinos, está elevando los niveles del mar y provocando huracanes más destructivos. 

La rapidez con la que se calienta el océano provocaría eventos catastróficos. Foto: Pixabay

Los investigadores aseguran que, a medida que los océanos se calienten más, esos efectos serán más catastróficos. Las tormentas que provocan más lluvias y que son más poderosas, como el huracán Harvey en 2017 y el huracán Florence en 2018, serán más comunes y las costas de todo el mundo se inundarán con mayor frecuencia. Los arrecifes de coral, cuyas poblaciones de peces son fuente de alimento para cientos de millones de personas, estarán sujetos a un estrés creciente; una quinta parte de todos los corales existentes ya han muerto en los últimos tres años. 

La gente de los trópicos, que dependen sobremanera del pescado como fuente de proteína, podría resultar severamente afectada, comentó la subinvestigadora en jefe del grupo ecologista Oceana. “La capacidad de los océanos cálidos de producir alimento es mucho menor, eso significa que estas poblaciones se aproximan con mayor rapidez a una inseguridad alimentaria”, dijo.

Puesto que tienen un papel fundamental en el calentamiento global, los océanos son una de las áreas de investigación más importantes para los investigadores del clima. Las temperaturas promedio del océano también son una manera consistente de rastrear los efectos de las emisiones de gas invernadero, pues no reciben mucha influencia de los patrones climatológicos a corto plazo, aseguró Haufather.

Los océanos son el mejor termómetro que tenemos para monitorear los cambios de la Tierra, dijo. 

No obstante, históricamente, ha sido difícil comprender las temperaturas del océano. Un informe fidedigno de las Naciones Unidas, publicado en 2014 por el Comité Intergubernamental sobre el Cambio Climático, presentó cinco cálculos distintos del calor del océano, pero todos ellos mostraban un calentamiento menor a los niveles proyectados por los modelos climáticos por computadora, lo que sugiere que había una falta de precisión en las mediciones de la temperatura del océano o en los modelos climáticos.

Desde principios de la década de 2000, los investigadores han tomado la temperatura del océano usando una red de flotadores a la deriva llamados Argo, en honor a la embarcación de Jasón en la mitología griega. Los flotadores miden la temperatura y la salinidad hasta a dos mil metros de profundidad de la superficie del océano y cargan la información vía satélite. 

Pero antes de Argo, los investigadores dependían de sensores de temperatura que las embarcaciones introducían con alambre de cobre en el mar. El alambre transmitía la información del sensor al barco para hacer el registro hasta que el cable se rompiera y el sensor se alejara flotando a la deriva. 

Ese método suscitaba dudas, en especial acerca de la precisión de la profundidad a la que se hacía la medición. Dichas incertidumbres obstaculizan el trabajo de los científicos mientras tratan de correlacionar la información de la temperatura del siglo XX con un registro histórico mundial. 

En el nuevo análisis, Hausfather y sus colegas evaluaron tres estudios recientes que explicaban mejor las tendencias de los antiguos instrumentos. Los resultados coinciden en un cálculo del calentamiento del océano que era más elevado que el del reporte de 2014 de las Naciones Unidas y más coherentes con los modelos climáticos.

Foto: EFE

Las aguas más cercanas a la superficie son las que más se han calentado y ese calentamiento se ha acelerado en las últimas dos décadas, de acuerdo con información de la autora principal del nuevo estudio, Lijing Cheng del Instituto de Física Atmosférica de Pekín. 

Conforme los océanos se calientan, los niveles del mar se elevan, pues el agua caliente ocupa un área mayor que el agua fría. De hecho, el aumento en el nivel del mar que se ha observado hasta ahora se debe, en gran medida, a este efecto de calentamiento, no a los casquetes de hielo que se derriten.

De acuerdo con los autores, si no hay una acción mundial para reducir las emisiones de carbono, tan solo el calentamiento mismo provocará que los niveles de los mares se eleven aproximadamente 30 centímetros para 2100, y los casquetes de hielo contribuirán aún más. Eso podría exacerbar los daños ocasionados por la presencia de graves inundaciones y tormentas costeras.

Los efectos del calentamiento en la vida marina también podrían tener graves repercusiones, dijo Pinsky. “Cuando el océano se calienta, los peces se ven obligados a migrar a otros lugares y ya estamos viendo que esto está generando conflictos entre países”, aseguró. “No solo está enviando a los peces a otros lugares, está provocando guerras comerciales. Se ha convertido en un conflicto diplomático. En algunos casos está llevando a un rompimiento en las relaciones internacionales”.

Un cuarto estudio revisado por los investigadores sustentó sus conclusiones. Ese estudio usó un método novedoso para calcular la temperatura del océano de forma indirecta, y también descubrió que los océanos del mundo se estaban calentando a una velocidad mayor de la que habían descubierto los autores del estudio de 2014.

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