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Los viajes largos al espacio exterior pueden acelerar el envejecimiento, revelan nuevos estudios

Un nuevo conjunto de estudios nunca antes realizado arroja nueva luz sobre los riesgos en la salud por permanecer mucho tiempo en el espacio, entre los que destaca el aceleramiento de la vejez

Por  Raúl Durán

Los viajes largos al espacio exterior pueden acelerar el envejecimiento, revelan nuevos estudios(AP)

Los viajes largos al espacio exterior pueden acelerar el envejecimiento, revelan nuevos estudios | AP

Viajar al espacio sin duda es un sueño compartido por millones de personas, ¿quién no ha fantaseado con contemplar la Tierra desde la inmensa negrura? Pero quienes llegan a alcanzarlo se enfrentan no sólo a la falta de oxígeno, sino a otra consecuencia que pagar: pasar meses en el espacio exterior puede acelerar el envejecimiento

Un nuevo conjunto de estudios publicados este 25 de noviembre en diversas revistas científicas del grupo Cell Press llega a confirmar lo que antes no se había estudiado con tal profundidad, una muestra de que cada vez aprendemos más sobre la manera en que el espacio afecta al organismo humano.

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De acuerdo con las investigaciones, permanecer mucho tiempo en el espacio, como le sucede a astronautas que realizan misiones espaciales, está asociado a diversos riesgos para la salud que afectan al ADN y el proceso de envejecimiento, entre otras cosas.

Problemas cardiovasculares y neurológicos, pérdida de masa muscular y densidad ósea e incluso el padecimiento de trastornos oculares son algunos de los riesgos a los que se enfrentan quienes pasan un tiempo prolongado fuera de la Tierra, y a medida que el tiempo es mayor, mayores son también los daños.

En lo que constituye el mayor conjunto de datos de biología espacial y efectos sobre la salud de astronautas jamás realizado, los estudiosos han destacado seis factores potencialmente peligrosos que experimenta el cuerpo humano durante los viajes espaciales de larga duración.

El primero de los puntos es el estrés oxidativo, se trata de un desequilibrio de antioxidantes y radicales libre que provoca un daño en los tejidos del organismo; luego está el daño que sufre el ADN; la disfunción que sufren las mitocondrias; múltiples alteraciones en la longitud de los telómeros (finales de un cromosoma); también están los cambios en el genooma y el epigenoma, así como cambios que sufre el microbioma (microorganismos que habitan vuera y dentro del cuerpo humano).

Al menos dos de estos puntos, el daño al ADN y los cambios en la longitud de telómeros, están asociados con el proceso de enjevecimiento, que al parecer sufre una aceleración a medida que se pasa más tiempo en el espacio.

El antecedente más claro al respecto está en un experimento realizado por la NASA, en el cual separaron a dos gemelos astronautas, Scott y Mark Kelly, uno en el espacio y otro en la Tierra, para analizar si envejecían de la misma manera.

Durante 340 entre 2015 y 2016, Scott Kelly permaneció en la Estación Espacial Internacional (EEI) mientras su hermano se mantenía en el planeta Tierra. A su regreso de la misión espacial, Scott era cinco centímetro más alto que su gemelo, lo que se explicó por la falta de gravedad que hay en el espacio, que hizo a sus discos espinales expanderse.

En esa ocasión, los científicos encontraron que los telómeros de Scott se habían alargado, lo que causó sorpresa, ya que esperaban todo lo contrario. 

Susan Bailey, bióloga de la Universidad Estatal de Colorado (Estados Unidos), quien participó en el estudio de los gemelos y ahora es coatura de uno de los artículos recién publicados, estudió junto a su equipo a otros 10 astronautas, quienes pasaron alrededor de seis meses o más en el espacio.

Larga exposición al espacio puede acelerar el envejecimiento
Scott y Mark Kelly, los gemelos astronautas que participaron en el experimento de la NASA. Foto: NASA

Tomaron muestras de sangre antes y después de que los astronautas partieran a la Estación Espacial Internacional, y encontraron que también habían sufrido un alargamiento en sus telómeros, pero a la vez detectaron telómeros más cortos, lo qu definen como "alargamiento alterno de telómeros" o ALT. Un fenómeno que está asociado con un mayor riesgo de enfermedad, explicó Bailey.

Los telómeros cortos están asociados con el envejecimiento acelerado y las patologías degenerativas asociadas, como enfermedades cardiovasculares y algunos cánceres", expuso la especialista.

A la vez, señaló que los telómeros largos pueden asociarse con la longevidad, pero también con el cáncer, ya que las células mutadas viven más tiempo. 

En resumen, lo que notaron es que los 10 astronautas tuvieron alargamientos en sus telómeros durante los vuelos espaciales, pero un rápido acortamiento al regresar a la Tierra, por lo que terminaron "con telómeros más cortos de los que tenían al principio". 

La científica precisó que esto podría ser provocado por la la radiación espacial a la que se encuentran expuestos de forma crónica los astronautas, que está asociada al "estrés oxidativo crónico". 

En cuanto a los daños que sufre el ADN, los investigadores encontraron inversiones cromosómicas causadas por la larga exposición a la radiación, un fenómeno que incluso persistió después del vuelo especial y es un indicador potencial de inestabilidad en el genoma, lo que a su vez aumenta el riesgo de cáncer.

Más de 200 investigadores de diversos grupos académicos, de agencias espaciales, gobiernos e industrias han participado en los 30 estudios recientemente publicados, arrojando nueva luz sobre la biología espacial y los efectos en la salud de los astronautas, lo que sin duda sienta las bases para futuras investigaciones.

De cara al futuro, nuestro objetivo es tener una mejor idea de los mecanismos subyacentes, de lo que sucede durante los vuelos espaciales de larga duración en el cuerpo humano y cómo varía entre las personas. No todo el mundo responde de la misma manera", destacó Bailey.

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