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Personas sin hogar resultan en un brote mortal: San Diego

Un refugio donde las ratas comían a través de las bolsas de ropa de la familia

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SAN DIEGO.- Christine Wade encontró un refugio en la carpa que compartía con seis niños, en un estacionamiento de asfalto.

Era, al menos, mucho mejor que su hogar anterior en la ciudad, un refugio donde las ratas comían a través de las bolsas de ropa de la familia y masticaban la carriola de Jaymason de 2 años. Aproximadamente 50 de los 200 residentes del campamento eran niños, por lo que los hijos de Wade tenían muchos compañeros de juego.

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"Es pacífico aquí", dijo Wade, de 31 años, quien está embarazada de ocho meses, en una entrevista en octubre. "Hay café a primera hora de la mañana. Podemos pasar el rato aquí durante el día. Quiero decir, ¿qué más podrías pedir?

Una carpa, por supuesto, no es un hogar. Pero para estos San Diegans, es una bendición.

Al igual que otras ciudades importantes a lo largo de la costa oeste, San Diego está luchando con una crisis de personas sin hogar. En un lugar que se autodenomina como "la mejor ciudad de Estados Unidos", conocida por su clima soleado, surf y tacos de pescado, los vertiginosos valores inmobiliarios han contribuido a crear una espiral de personas sin hogar, dejando a más de 3.200 personas viviendo en la calle o en sus automóviles.

Lo más alarmante es que el crecimiento explosivo en el número de personas que viven al aire libre ha contribuido a una epidemia de hepatitis A que ha matado a 20 personas en el último año, el peor brote de este tipo en EE. UU. En 20 años.

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Las condiciones sanitarias deplorables ayudan a propagar el virus dañino para el hígado que vive en las heces.

"Algunos de los más vulnerables están muriendo en las calles en una de las regiones más deseables y habitables de Estados Unidos", escribió un gran jurado del condado de San Diego en su informe de junio, reiterando las advertencias que le dio a la ciudad repetidamente durante la última década para mejorar abordar la falta de vivienda

San Diego ha tenido problemas para hacer eso. Hace dos años, el alcalde Kevin Faulconer, un republicano moderado, cerró un refugio de campaña en el centro de la ciudad que funcionó durante 29 años durante los meses de invierno. Prometió un "cambio de juego": una nueva instalación permanente con servicios para canalizar personas a la vivienda.

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Pero no fue suficiente.

¿El resultado? Legiones de californianos sin refugio. Un contagio creciente. Interminables disputas políticas sobre lo que se puede y se debe hacer, y el aumento de las facturas para los contribuyentes. Luchando escuelas y otras instituciones. Y un desafío extraordinario a la soleada identidad de la ciudad que amenaza a su industria turística clave.

Por ahora, San Diego nuevamente está recurriendo a las tiendas. El campamento donde vivían los Wades era solo temporal; este mes, los funcionarios están abriendo tres carpas de tamaño industrial que albergarán a un total de 700 personas.

Hay planes para construir viviendas menos improvisadas. Pero para hacer frente a la emergencia inmediata y operar las carpas gigantes, la ciudad tuvo que tomar $ 6.5 millones que habían sido presupuestados para viviendas permanentes.

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El concejal demócrata David Alvarez emitió el único voto en contra del plan. "Si hubiésemos invertido realmente en una estrategia para las personas sin hogar, hoy no estaríamos aquí pidiéndonos que almacenemos a 700 personas en tiendas gigantes", dijo.

La madre de la concejal republicana Lorie Zapf estaba mentalmente enferma y murió sin hogar en Los Ángeles. Ella estuvo de acuerdo con Álvarez en que las carpas no eran una solución perfecta para la crisis de San Diego, pero no podía dejar de lado la posibilidad de sacar a la gente de las calles.

"Tenemos que hacer todo lo posible para detener este tsunami de personas que terminan en nuestras aceras", dijo.

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"La gente de San Diego necesita decidir cómo quieren que se vea la ciudad", dijo Gordon Walker, quien tomó el timón este verano de la Fuerza de Tarea Regional de San Diego para los Sin Techo en medio de los esfuerzos por combatir la carencia de hogar crónica en Utah. .

"San Francisco esencialmente ha cedido sus calles a las personas sin hogar", agregó Walker, quien se desempeñó como subsecretario adjunto del Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano de los EE. UU. Durante la administración Reagan. "Podría ir en cualquier dirección aquí". El verdadero problema es que no tenemos suficiente vivienda ".

El año pasado, la cantidad de personas que vivían al aire libre en San Diego aumentó un 18 por ciento en comparación con el año anterior, de acuerdo con un conteo anual realizado en enero. Más de 400 refugios improvisados surgieron en el centro de la ciudad, cubriendo las aceras frente a los nuevos edificios de apartamentos de gran altura que se han acelerado al ritmo de la economía en auge de la biotecnología y las rentas en alza, entre las más altas del país. Un estudio cuesta alrededor de $ 1,500 al mes, en promedio.

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La mayoría de las personas sin hogar, como la familia Wade, no migraron a San Diego para vivir en las calles, sino que son residentes locales que quedaron sin hogar en una ciudad donde los alquileres aumentaron casi un 8 por ciento en un año. Los edificios de gran altura han reemplazado a los edificios residenciales de descuento que ofrecen habitaciones individuales para alquilar, que albergan personas que viven de sueldo a sueldo. Casi la mitad de las 9,000 habitaciones han desaparecido desde 2003.

En octubre, cuando el número de muertos por hepatitis aumentó y la ciudad se declaró una emergencia sin hogar, Faulconer y el Proyecto Alfa sin fines de lucro abrieron el campamento del Parque Balboa donde los Wades encontraron refugio. La ciudad instaló estaciones de lavado público, abrió baños las 24 horas y limpió las calles con una solución de cloro.

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La policía también tomó medidas enérgicas y emitió cientos de citas, principalmente por alojamiento ilegal. En pocas semanas, las casi 400 carpas y lonas del centro se habían ido. Los que trabajan con personas sin hogar dicen que simplemente se dispersaron.

"Podría ser como una fogata cuando se extienden todas las brasas. O bien muere o atrapa otras áreas y produce un incendio mayor de lo que originalmente tuvimos ", dijo el Dr. Jeffrey Norris, director médico de Father Joe's Villages, que administra una clínica que atiende a 2.800 personas sin hogar anualmente.

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El número de campamentos escondidos en el matorral y el bambú a lo largo de las orillas del río San Diego se duplicó.

"Se está utilizando como un retrete", dijo Zapf, cuyo distrito municipal incluye el río, las bahías y las playas.

La misión de la San Diego River Park Foundation es preservar el río, una cinta verde que comienza a partir del deshielo en las montañas al este de San Diego y se construye a medida que serpentea por un valle de bosques de álamos y continúa por debajo de autopistas por centros comerciales.

La fundación gastó $ 115,000 retirando 250,000 libras de basura dejadas por los campamentos de personas sin hogar este año. La basura es transportada por el río, que se alimenta en el Pacífico en una popular playa para perros.

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El director Rob Hutsel dijo que los donantes potenciales le preguntaron acerca de los planes de la fundación para crear un sistema de senderos y parques fluviales de 52 millas de largo: "¿Qué hay de las personas sin hogar? No construyas un parque. Simplemente traerá más ".

"Dios, los parques son buenos", dijo. "No debería haber ningún pensamiento sobre la construcción de un parque. Eso es tan desafortunado ".

En la Escuela Primaria Perkins, los miembros del personal han encontrado excrementos y orina afuera de las aulas antes de que la escuela abriera ese día, y algunos temen que el virus de la hepatitis pueda ser traído a la escuela con zapatos. Perkins tiene un área de juegos para niños con una vista panorámica de elegantes edificios altos y la brillante cúpula de la nueva biblioteca central de la ciudad; también tiene un cuerpo estudiantil que está más de un cuarto sin hogar, un aumento del 4 por ciento hace tres años.

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La falta de vivienda tiene un efecto particular en los jóvenes. Fernando Hernández, director de Perkins, dijo que muchos de los estudiantes sin hogar están muy por debajo del nivel de grado. Algunos no han asistido a la escuela en años.