Salud

¿Cuánto circuló el coronavirus antes de detectarse en Wuhan?

Científicos regresan en el tiempo mediante un reloj molecular para detectar el momento en que el  SARS-CoV-2 pudo hallarse antes de Wuhan.

Por  María Sánchez

Wuhan se conoce como el origen oficial del coronavirus, sin embargo, el virus circuló en la población china varias semanas antes del primer caso reportado.(SHUTTERSTOCK)

Wuhan se conoce como el origen oficial del coronavirus, sin embargo, el virus circuló en la población china varias semanas antes del primer caso reportado. | SHUTTERSTOCK

México.- Los primeros casos de covid-19 se informaron por vez primera a finales del 2019 en la ciudad de Wuhan, ubicada en la provincia de Hubei, en China. El virus se extendía rápidamente más allá de este epicentro epidemiológico mientras las autoridades chinas tomaban medidas de contención y mitigación de la epidemia en la región y en todo el país.

Los esfuerzos de China lograron que en abril de 2020 la transmisión local del virus se considerara bajo control, sin embargo, para esas fechas el coronavirus ya se había reportado en más de 100 países, configurando la pandemia que azota al mundo hasta nuestros días.

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Debido a que el registro del primer caso del virus es importante en la historia, pero no dio indicios sobre el inicio real de la pandemia, el equipo de Jonathan Pekar, de la Universidad de California, mediante avanzadas herramientas de datación genética y molecular, aunadas a diversas simulaciones epidemiológicas, se interesaron en alcanzar una respuesta a esa incógnita.

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El preámbulo de Wuhan

Investigadores del programa de graduados en Bioinformática y Sistemas Biológicos de la Universidad de California en San Diego, en colaboración con  la Universidad de Arizona y la compañía de análisis molecular Illumina, Inc., realizaron mediante diversos análisis una determinación temporal probable acerca de la circulación del SARS-CoV-2 antes de ser detectado por primera vez.

Proponen que este pudo trasmitirse entre la población China durante un máximo de dos meses antes de que se describieran los primeros casos de covid-19 en personas de Wuhan. Para llegar a esta conclusión, Jonathan Pekar y sus colaboradores combinaron datos sobre los informes de los primeros casos de SARS-CoV-2, de cómo se propagó el coronavirus durante las semanas antes del cierre en la provincia de Wuhan y datos precisos de la diversidad genética del virus.

Un reloj molecular para calcular

Al combinar las distintas variables y evidencias, los científicos establecieron que el límite superior temporal para la aparición y circulación del virus en Wuhan pudo ubicarse a mediados de octubre de 2019. Para lograr datar la primer aparición del virus, los investigadores utilizaron análisis evolutivos del  SARS-CoV-2 utilizando la técnica de reloj molecular.

De acuerdo con la Universidad de California en Berkeley, este es un método basado en la tasa de mutación de los genes y determina cuándo empiezan a ser diferentes en las especies, ya que los cambios que se producen en la información genética ocurren en patrones regulares, y así, se pudieron remontar hacia los ancestros más recientes del SARS-CoV-2, con una fecha aproximada, pero confiable. 

Los antecesores

El trabajo titulado “Temporización del caso índice de SARS-CoV-2 en la provincia de Hubei” y publicado recientemente en la revista Science, permitió a los investigadores estimar que el número promedio de personas infectadas con SARS-CoV-2  era menos de una hasta el 4 de noviembre de 2019, y luego de 13 días habrían sido cuatro; hacia el primero de diciembre del 2019, solo nueve. Para mediados de diciembre ocurrirían las primeras hospitalizaciones en Wuhan, pero estas fueron identificadas días después, y en seguida fue emitida la alerta en el gigante asiático.

“Combinamos el análisis retrospectivo del reloj molecular dentro de un marco coalescente con un modelo epidemiológico compartimental prospectivo para estimar el momento del caso inicial del SARS-CoV-2 en la provincia de Hubei”, destacan los autores en lo que quieren explicar como una combinación de técnicas.

Aunque la datación molecular del primer ancestro contagioso del actual coronavirus es importante, en realidad no determina el surgimiento de la primera infección viral, ya que esto pudo haber ocurrido días, semanas o meses antes del surgimiento del ancestro común del SARS-CoV-2, ya que los virus mutan en tanto se reproducen.

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Aunque su datación es confiable, el objetivo real de los científicos era encontrar el ancestro del coronavirus que dio lugar a la pandemia actual, hallando, de paso, muchos otros datos interesantes: “la dinámica inferida durante los primeros días no observados del SARS-CoV-2 resalta los desafíos en la detección y prevención de pandemias incipientes”, comentan los científicos.

El Dato

La gente y el virus

Las simulaciones de Pekar también sugieren que la primera propagación viral para la creación de la pandemia actual requirió del papel de las personas: el virus mutante que originó la covid-19 era capaz de extinguirse naturalmente y bajo ciertas condiciones en más del 70 por ciento de las veces antes de causar una epidemia, sin embargo, las grandes redes interpersonales altamente conectadas que caracterizan a las áreas urbanas podrían haber resultado críticas para el establecimiento de SARS-CoV-2 entre los humanos (Pekar y col., 2021).

 
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