Salud

¿Por qué muta el SARS-CoV-2? Este es uno de los grandes problemas para las vacunas

Las mutaciones del SARS-CoV-2 son parte de un proceso natural, los expertos piensan que es muy posible que siga mutando 

Por  EFE y Juan Leyva

Los virus mutan como parte de su proceso natural de evolución y corrección de errores.(EFE)

Los virus mutan como parte de su proceso natural de evolución y corrección de errores. | EFE

En los últimos meses se ha tenido conocimiento de varias mutaciones que han sucedido en virus SARS-CoV-2, el coronavirus que irrumpió en el mundo en diciembre de 2019 en Wuhan, China y que ha puesto al mundo en cuarentena debido a la enfermedad Covid-19 que ocasiona.

Se han descubierto variaciones más contagiosas en Reino Unido, Sudáfrica y Brasil, lo que ha hecho que se tenga cierta incertidumbre sobre el poder controlar la pandemia ya que estas variaciones son más contagiosas, aunque no más letales, que la cepa original. 

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La alarma por estas mutaciones puesto al mundo en zozobra, pero expertos en el tema han llamado a la calma. De acuerdo a varios especialistas consultados por la agencia EFE, los virus mutan como parte de su proceso normal de evolución, destacan que no hay necesidad de caer en alarmismo, pero sí a estar atentos a la evolución y vigilancia constante. 

Los especialistas piensan que sí es posible que se tenga una cepa más peligrosa debido a la evolución constante, aunque esta es una posibilidad remota, pero también creen que las vacunas ya existentes podrían modificarse en un periodo muy corto de tiempo para poder contrarrestarla.

¿Por qué muta el SARS-CoV-2?

De acuerdo al presidente de la Sociedad Española de Virología (SEV), Albert Bosch, la aparición de la variante del Reino Unido  es la mas importante de todas ya que pone sobre la mesa la posibilidad de que el virus tenga "variantes" y que por lo tanto en un futuro aparezcan más.

El SARS-CoV-2 es un virus de tipo acido ribonucleico (ARN) lo que hace que le sea más fácil mutar, además dispone de mecanismos de "autocorrección" de los cambios de su extenso  genoma ed 30 mil nucleótidos,  sin embargo, que algunos de los errores cometidos por el virus en su replicación hayan permanecido como mutaciones.

Las variantes que por azar tengan algunas ventajas adaptativas pueden implantarse, propagarse y, en ocasiones, convertirse en la versión predominante del SARS-CoV-2, en un proceso de selección natural.

Qué preocupa de las nuevas variantes

Las variantes del virus identificadas hasta ahora son numerosas y entre ellas se encuentran la B.1.1.7, descubierta en el Reino Unido; la 501.V2, hallada en Sudáfrica, y la Cluster 5, de la que se han descrito transmisiones entre seres humanos y visones en varios países, como indica José Ramón Arribas, portavoz de la Sociedad Española de Enfermedades Infecciosas y Microbiología Clínica (SEIMC).

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Otra más fue identificada en Tokio a principios de este mes en cuatro viajeros procedentes del estado brasileño de Amazonas.

Expertos de la Fundación Oswaldo Cruz (Fiocruz), vinculada al Ministerio de Salud de Brasil, han confirmado a EFE que la nueva versión es originaria de ese estado.

En la clasificación de estas modificaciones cabe distinguir entre "variante", denominación que se refiere a una alteración del virus con un número significativo de mutaciones, y "cepa", cuando los cambios son más numerosos y de mayor trascendencia.

Así, la B.1.1.7, por ejemplo, es una "variante" de la misma cepa del SARS-CoV-2 de la que hasta el momento se han identificado 23 mutaciones.

De ella preocupan los indicios que han hallado los virólogos británicos de que es capaz de infectar a mayor velocidad, aunque esa rapidez no parece ir acompañada de efectos más dañinos en la enfermedad.

En todo caso, como señala Arribas, que sea "más transmisible", aunque no implique una peor virulencia, es "más peligroso" para el conjunto de la sociedad que lo contrario, porque puede colapsar el sistema sanitario con la infección de "muchos más pacientes".

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Más de medio centenar de países ha detectado casos de esta versión del SARS-CoV-2, aunque es posible que esté presente en un número más elevado, puesto que para identificar las variantes hay que secuenciar el virus, comparando sus 30.000 bases nitrogenadas con las ya conocidas, un análisis que puede resultar difícil de asumir para algunos sistemas sanitarios.

En España su prevalencia "estaría muy por debajo del 5 %", lo cual significa que esta variante no está circulando "a un ritmo como lo esta haciendo en Reino Unido", según informó este lunes el director del Centro de Alertas y Emergencias Sanitarias de España (CCAES), Fernando Simón.

El origen de esta celeridad en el contagio se encuentra en la mutación N501Y, que permite infectar las células humanas con mayor eficacia y que también está presente en la variante detectada por primera vez en Sudáfrica y en la descubierta en Brasil.

En el caso de la Cluster 5, identificada por primera vez en Dinamarca, se han descrito transmisiones del virus entre visones, de este animal a humanos y viceversa.

El riesgo, explica Arribas, es que haya un animal en el que se pueda quedar el coronavirus y "sea una fuente persistente de contagios", aunque por el momento no parece que esa transmisión se esté produciendo de forma frecuente.

Además de en Dinamarca, esta variante ha sido localizada en varios países europeos, entre ellos España, y en Estados Unidos.

¿Que relación tienen las mutaciones con las vacunas?

De las variantes de Sudáfrica y Brasil hay una mutación, la llamada E484, que ha suscitado la alarma entre los investigadores porque según un estudio preliminar de un equipo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle, Estados Unidos, podría ofrecer una mayor resistencia a las vacunas.

Se trata de un estudio del que se han producido diferentes interpretaciones.

Varios medios internacionales han resaltado el hecho de que la mutación E484 podría ayudar a burlar los anticuerpos neutralizantes que el sistema inmunitario produce contra el coronavirus, pero según ha declarado uno de los firmantes de este análisis, el biólogo evolutivo Jesse Bloom, a The New York Times, la investigación reafirma la vigencia de las vacunas actuales.

Otro trabajo científico en preimpresión apunta que la vacuna de Pfizer y BioNTech también sería efectiva con la mutación N501Y, presente en las variantes de Reino Unido, Sudáfrica y Brasil.

El estudio ha sido llevado a cabo por la farmacéutica y la Universidad de Texas y publicado en el repositorio biorXiv, en el que los textos aún no han sido revisados por otros expertos, aunque estos pueden dejar sus comentarios.

En todo caso, tanto Bosch como Arribas explican que la probabilidad de que haya mutaciones que se resistan al efecto de las vacunas crecerá conforme haya más población inmune.

Se trata nuevamente de un proceso de selección natural de las mutaciones, en el que se mantendrán aquellas que presenten cambios que les hagan evitar la acción de los antígenos.

Sin embargo, ambos opinan que los investigadores podrán adaptar las vacunas a estos cambios para mantener su eficiencia.

Bosch, además, cree que este virus no variará tanto como el de la gripe, que cada año obliga a hacer un esfuerzo para modificar los preparados que lo combaten.

Sobre el riesgo de que surja una variante más virulenta y letal, el presidente de la SEV señala que eso podría ocurrir en un escenario "catastrófico" pero añade que tampoco tiene por qué suceder.

"En virología", sentencia, "nada es esperable, todo es posible".

Cuántas variantes se conocen y qué tan peligrosas son

Hasta el momento las variantes más significativas descubiertas par el SARS-CoV-2 son: 

Reino Unido (B.1.1.7) detectada por primera vez en Reino Unido y se informó a la OMS  en 14 de diciembre de 2020. Hasta el momento la cepa se ha localizado en al menos 60 países. 

Sudáfrica: (501.Y.V2) esta variante fue detectada por primera vez en la bahía Nelson Mandela en Sudáfrica. Esta fue detectada a principios de octubre del 2020 y se informó a la OMS en en el mes de diciembre. Esta se ha encontrado en al menos 12 países en el mundo. 

Japón (P.1) La variante detectada en Japón fue detectada por primera vez en cuatro personas que habían viajado de Brasil el 2 de enero. El  seis de enero fue informada a la OMS. 

En cuanto a la contagiosidad, la variante de Londres es entre un 30 y un 50 por ciento más contagiosa, mientras que la  501.Y.V2 es más contagiosa  que otras variantes, porque se ha convertido en la cepa más común en personas con Covid-19 en Sudáfrica. 

Sin embargo, la OMS ha descartado que alguna de las cepas sea más letal que las otras. 

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